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✨La Cruz del Sur por Martin Pugh

Martes 13 de Marzo de 2018



La Cruz, normalmente nombrada la Cruz del Sur para diferenciarla de la Cruz del Norte, es una de las más famosas constelaciones modernas a pesar de ser la más pequeña de las 88 que integran la esfera celeste; según los límites imaginarios impuestos por la Unión Astronómica Internacional en 1930. Esta constelación está compuesta por dos travesaños cruzados, uno de 4.2º y el otro de 5.4º de largo, y ocupa una zona de solo 68º cuadrados, por lo que cubre apenas 1/600 del cielo. Es útil para la orientación ya que permite determinar el punto cardinal sur prolongando cuatro veces y media en línea recta el eje principal de la cruz, partiendo de su estrella más brillante Acrux, el pie de la Cruz, se llega al polo sur celeste, el punto alrededor del cual gira en forma aparente la bóveda del cielo. Una vez hecha esta prolongación, basta bajar una vertical hacia la línea del horizonte y allí se encuentra con bastante precisión el sur geográfico. Si bien por su proximidad al polo sur celeste, la Cruz del Sur gira alrededor del mismo en forma ostensible durante el transcurso de la noche, no importa su posición para este procedimiento de localización, ya que su brazo mayor, al girar alrededor del polo celeste, siempre determina el lugar del mismo.

Pero entre las estrellas de la constelación vemos mucho más, está la estrella gigante Eta carinae, nebulosas oscuras y la nube molecular de Carina dominada por hidrógeno, que es ionizado por las estrellas más calientes y masivas situadas en el campo de visión. La imagen fue tomada y procesada por el excelente astrofotógrafo Martin Pugh, cuyo resultado muestra claramente sus capacidades. El astro más brillante de Crux es Beta Crucis, popularmente llamada Mimosa ó Becrux, una subgigante azul situada a 280 años luz de distancia de la Tierra, el sistema tiene una compañera que la orbita cada 5 años y una tercera estrella aún en proceso de formación. Acrux ó Alfa Crucis, es la segunda estrella más brillante de la constelación, que se compone de un sistema doble cuya estrella principal tiene otra estrella orbitándola. Numerosas estrellas de la constelación son miembros del subgrupo Centurus inferior-Crux, dentro de la Asociación estelar de Scorpius-Centaurus, la asociación estelar OB más cercana a nuestro Sol. En Crux se localizan varias estrellas masivas y luminosas. CD Crucis es un sistema binario compuesto por una caliente y una estrella de Wolf-Rayet; además, constituye una binaria eclipsante con un período orbital de 6,24 días. La estrella azul es 57 veces más masiva que el Sol y su acompañante tiene 48 masas solares.

La Cruz del Sur limita en tres de sus lados con la constelación Centaurus mientras que al sur lo hace con la de la Mosca. Los griegos antiguos la crearon como parte de Centaurus, pero fue definida como un patrón estelar independiente en el siglo XVI, después de la expedición de Américo Vespucio a Sudamérica en 1501. Vespucio trazó un mapa tanto de las dos estrellas Alpha Centauri y Beta Centauri como de las estrellas de la Cruz. Aunque los griegos antiguos conocieron estas estrellas, la precesión gradual las habría puesto debajo del horizonte europeo antes de la era cristiana, de modo que fueron olvidadas. Es probable que hacia el año 5000 ac, al final de la última era glacial, Centaurus y la Cruz del Sur fueran visibles sobre el horizonte en la medianoche de primavera en la latitud del centro de Europa.  Hace 2000 años, en tiempos del nacimiento de Jesús, a quien se le asociaría con el signo de la cruz romana, era visible desde la latitud de Jerusalén, de Mesopotamia y de Persia (en el sur del territorio ocupado por el Imperio parto) erguida sobre el horizonte en la medianoche de los días de febrero, de modo que pudo ser la estrella del niño Jesús, la cruz que vieran los magos de oriente desde su país de origen y más tarde en su viaje desde Jerusalén a Belén. Esto se puede comprobar en un simulador planetario como Stellarium. En la actualidad la constelación es visible al sur de los 25º de latitud norte y es circumpolar, al sur de los 35º de latitud sur.


Crédito:   Martin Pugh Astrophotography

Alfa Crucis     RA = 12:26:35.89522     DEC = -63:05:56.7343     Mag v = 0.81     Simbad 
Beta Crucis     RA = 12:47:43.26877     DEC = -59:41:19.5792     Mag v = 1.25     Simbad